Ante la Puerta de las Lamentaciones

El domingo último, dejamos al “Pequeño Oliver”, el gigantesco portacontenedores de la MSC, a punto de atravesar el Canal de Suez, una de las dos grandes puertas que el genio humano ha sido capaz de trazar entre los continentes para hacer más fácil la navegación mundial. Tres días después, lo encontramos atravesando una de las históricas puertas de la navegación antigua, el estrecho de Bab el Mandeb, que une el Mar Rojo con el Golfo de Adén, primero, y el Mar Arábigo después.

MSC Oliver atravesó el Canal de Suez con más lentitud de la prevista. Había mucha circulación en esa ruta primordial en la que hay que navegar con prudencia y a paso lento. Del paquete de barcos de la entrada, primero pasó el Aquila, luego nuestro Oliver y más tarde el Bari. MSC Oliver tuvo prioridad sobre el MSC Maxine, pese a que este último tenía un horario preferente y viene de las Bahamas. El paso se hizo de noche; Oliver, que había salido de Valencia el 13 de julio a mediodía, atravesó el Lago Amargo y unas horas después salió a la navegación abierta del Mar Rojo con las primeras horas del lunes, 17 de julio. Desde ese momento, el objetivo marcado fue Singapur, donde hay que estar en los muelles el próximo día 27, exactamente dos semanas después de haber zarpado de Valencia.

Bab el Mandeb es un estrecho de más de 100 kilómetros. Su nombre árabe significa la Puerta de las Lamentaciones y no se sabe bien por qué; quizá por los muchos naufragios que han registrado sus aguas durante siglos de navegación, quizá por la histórica piratería; las viejas leyendas dicen que por ahí pasó la civilización desde África –Djibuti es el país africano de la orilla sur– al Yemen, el extremo de la península arábiga: el canal que los separa, en la isla de Perim, no tiene más de 30 kilómetros de anchura. Por eso se ha proyectado alguna vez construir un grandioso puente para la circulación, imposible hasta ahora por la inestabilidad política de la zona y por el enorme coste que supondría.

MSC Oliver navega por encima de 22 nudos, adelanta o se cruza con docenas de buques tanque, cargados de gas y crudo de petróleo. Esta es la ruta más transitada del mundo para los barcos que hacen posible que pongamos el coche en marcha o nos duchemos con agua caliente; esta es una ruta vigilada constantemente por satélite, y desde la propia superficie del mar, por las flotas que garantizan que los piratas de los países ribereños no van a actuar. En todo caso, MSC Oliver, como una fortaleza, se dispone a navegar hacia el este para pasar, seguramente en la noche del domingo, por el sur de Sri Lanka, antes llamada Ceilán, en el extremo sur del continente indio.

A bordo es posible que no lo sepan, pero la Autoridad Portuaria de Valencia, esta misma semana, difundió una fotografía del enorme buque, trabajando en sus muelles, para ilustrar el proyecto, ya inmediato, de mejorar el calado actual en sus tres principales muelles, con la finalidad de hacer más cómoda y segura, más rápida si cabe, la tarea de estos buques. Porque tienen 400 metros de eslora, estiban por encima de 19.000 teus, pueden llegar a un calado de 16 metros, y una inversión de 140 millones de dólares requiere que las máquinas estén paradas el menor tiempo posible: nacieron para navegar.

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Hagan cola, por favor…

A la hora convenida, el “Pequeño Oliver”, con sus casi 400 metros de longitud, ha ido amainando la velocidad y se ha puesto en la cola que, ordenadamente, va a tomar el turno de paso por el Canal de Suez a lo largo de la noche del domingo al lunes. Está a la espera; y parece que va a haber algún retraso sobre el horario previsto. Si se observa el conjunto en los mapas y posiciones que dan los satélites, todo parece confuso y complicado. Pero todo se ordena y regula, finalmente, para navegar –sea de día o de noche– por una de las infraestructuras de ingeniería mayores del mundo…

El “MSC Oliver”, finalmente, ha llegado a ver al “MSC Maxine”, que le precederá en el paso del Canal como estaba previsto. Delante irán otros gigantes del mar: el “CMA CGM Aquila”, que procedía de Beirut, y el “MSC Fabiola”, un portacontenedores de 366 metros. Detrás del Oliver, en el turno establecido, está el “Emma Maersk”, otro veterano muy conocido en Valencia, un gigante de casi 400 metros cuando fue botado, en 2006, como pionero entre los de gigantesca Clase E.

Cada día del año el Canal de Suez es transitado por entre 40 o 50 buques de todo tipo, tamaño y bandera. Aunque casi la mitad de las circulaciones que recibe son portacontenedores, por el Canal pasa todo el que quiere ahorrarse navegar dando toda la vuelta África, incluyendo los buques de guerra y los cruceros turísticos. En el año 2015, los buques que usaron esta vía de navegación de peaje fueron 17.483; los expertos en  estadísticas, que utilizan el paso de buques por Suez como uno de los indicadores mundiales sobre el estado de la economía, están viendo con optimismo que las cifras de Suez, tan decaídas por la crisis, están mejorando a ojos vista desde el pasado mes de marzo.

Egipto, pese a sus muchas y desafortunadas convulsiones políticas, entiende con claridad que el Canal es uno de los pilares de su economía y una pieza clave del comercio mundial: por allí pasa entre el 8 y el 10 por ciento del comercio internacional. Por eso aprovechó los años de crisis para hacer una obra gigantesca que ha mejorado las prestaciones del Canal. Se trata de un segundo canal que permite navegar en ambos sentidos en 72 de los 163 kilómetros del total de esta gigantesca obra de ingeniería que se inauguró en 1869, pero que entró en servicio, en pruebas, ahora hace 150 años, en 1867. La obra acometida por Egipto fue a su estilo: faraónica.

Por orden del presidente Al Sissi se metieron 43 dragas gigantescas a trabajar día y noche y se pudo terminar la tarea en algo más de un año, en vez de los cinco proyectados. Así, desde agosto de 2015, Suez ofrece dos vías de navegación aptas para 20 metros de calado máximo y una altura de hasta 77’5 metros bajo el gran puente que pasa del continente africano al asiático. Egipto invirtió en la operación del canal 8.500 millones de dólares, con la esperanza de que los recursos que recibe por el tránsito (5.300 millones de dólares en el año 2014) puedan ser de 13.200 millones en 2023. Esta meta, que algunos analistas dudan, está aún lejos de hacerse realidad; pero no cabe duda de que es un factor que empuja al país hacia la necesaria estabilidad social y política.

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A la vista del Canal de Suez

En tres días y tres noches de navegación regular, el “MSC Oliver”, uno de los mayores portacontenedores del mundo, se ha plantado ante la costa egipcia. A mediodía, el buque, que zarpó de Valencia a primeras horas de la tarde del jueves, está a unos 200 kilómetros al norte de El Alamein, dispuesto a cambiar de rumbo ligeramente e ir acercándose a la costa de Alejandría y el gran Delta del Nilo. Ha acortado mucho la distancia que le separaba el “MSC Maxine”, que tiene hora de entrada en Port Said apenas media hora antes que la del “Pequeño Oliver”, establecida para las 22,30 de la noche. Durante las últimas 24 horas, nuestro barco ha bajado ligeramente la velocidad y ha navegado en torno a los 20 nudos.

“MSC Oliver” hace poco que ha cumplido dos años de servicio activo para la compañía. Fue bautizado a finales de marzo de 2015 en Busán, Corea del Sur, donde fue construido. Es apenas dos veces más “joven” que el “MSC Oscar”, otro buque bien conocido en el puerto de Valencia. Uno y otro, y los que vinieron después, todos iguales, son buques preparados para travesar Suez, que pueden cargar hasta 19.224 teus, una cantidad no imaginable hasta hace bien poco, que abarata los costes de transporte de mercancía entre Oriente y Occidente. El diseño de estos barcos ha permitido que puedan llevar un 35 % más de contenedores que la serie precedente, pero con un 35 % menos de emisiones contaminantes. Cada “pieza” le ha costado a la compañía italo-suiza 140 millones de dólares.

El nombre de Oliver le fue impuesto en honor del sobrino de Diego Aponte, presidente de la compañía naviera. El nombre de Óscar se le impuso al buque gemelo en honor del hijo de Pier Francesco Vago, presidente a su vez de MSC Cruceros, la otra gran rama del frondoso árbol de navieros, propietarios de la empresa. Los nombres femeninos que también usan los grandes cargueros de la MSC responden a los de las mujeres de las familias propietarias, muchas veces presentes en los consejos de administración o en altos cargos de las compañías.

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A la carrera, rumbo a Suez

El portacontenedores que llamamos “Pequeño Oliver”, el “MSC Oliver”, ha pasado toda la noche navegando sin novedad por encima de los veinte nudos, una muy respetable velocidad que le permite andar ya por el sur del Mar Jónico, tras dejar atrás Sicilia y Malta. Durante el sábado, Oliver tiene por delante mucho mar: debe superar Grecia y Creta por el sur e ir poniendo rumbo hacia Alejandría. Sin perder esa andadura de buque nuevo y bien equipado; la que le ha permitido “adelantar”, sin ni siquiera verlo físicamente en el mar, a otro grande de los contenedores, el “CMA CGM Titán”, de 363 metros de eslora, que está haciendo la ruta de Malta a Beirut con velocidades punta bastante menores que el Oliver, de entre 16 y 17 nudos.

Las aguas están muy concurridas, son frecuentes los avistamientos de buques que remontan el Mediterráneo navegando hacia el oeste. A lo largo del día, el Oliver, el buque que salió de Valencia el jueves, 13 de julio, y al que seguimos los pasos en este juego, va a ser protagonista de una interesante “carrera”: tiene que “dar caza”, sin sobrepasarlo, al “MSC Maxine”, otro portacontenedores de la compañía que se dirige hacia el Canal de Suez. El “Maxine” tiene hora estimada de entrada en Port Said a las diez de la noche del domingo; el “Pequeño Oliver” tiene previsión de presentarse en ese punto a las diez y media de la noche. Los dos pasarán el Canal en la noche del domingo al lunes, pero cada uno debe hacerlo a su hora, dentro de una ordenada cadena.

“MSC Oliver”, de ese modo, está llamado a navegar, con sus nuevos y flamantes motores, de bajo consumo y contaminación controlada, por encima de los 22 nudos para ganarle millas al “Maxine”, que es más lento. Este buque, de “apenas” 300 metros de eslora, salió de Freeport, en las Bahamas, el 3 de julio, y doce días después le vemos al sur de Creta, camino del Canal, en esa “carrera” de puntualidad que garantiza estar en la fila de acceso a la hora que ha sido establecida por los controles centrales de la compañía y la autoridad del Canal.

El Canal de Suez se presentará a los buques tan concurrido como de costumbre. El jueves lo transitaron en total 44 buques, veinte en dirección norte sur y otros 24 en sentido sur- norte. El Al Nefud, de 200.000 toneladas, fue el buque mayor de los que pasaron, seguido del “MSC Ditte”, que circuló hacia el Mar Rojo. La Autoridad del Canal de Suez, por si hay lectores interesado, permite bajarse las tablas de tarifas de peaje y un manual de navegación con sus reglas, de “apenas” 367 páginas. (En la imagen, la isla de Creta y las posiciones de Oliver y Maxine sobre las 10,15 de la  del sábado.)

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Siguiendo al pequeño Oliver

Las aplicaciones hechas para seguir las posiciones de los barcos en todo el mundo permiten entretenimientos como el que propongo: navegar en modo virtual sobre un buque seleccionado. En este caso vamos a jugar con “el pequeño Oliver”, que tras operar en el puerto de Valencia se hizo a la mar a mediodía del jueves y puso rumbo al Canal de Suez donde muy seguramente tiene reservada hora de paso el próximo domingo. Cargado hasta los topes, el “MSC Oliver” se puso a navegar a 20 nudos a pocas millas de Valencia y ha seguido por encima de esa velocidad, día y noche, durante las siguientes veinticuatro horas. A las 17.00 horas del jueves “volaba” a 21’5 nudos para pasar entre el norte de Ibiza y el sur de Mallorca y a lo largo de la tarde y la noche siguiente ha podido alcanzar velocidades superiores a los 22 nudos, con una máxima de 22’9 cuando se prepara esta entrada. A mediodía del viernes le podemos ver frente a las costas de Túnez (Bizerta y Túnez capital), aguas en las que se ha cruzado con el “MSC Savona”, otro grande de la compañía, que ha hizo estación en Malta (Marsaxlokk) y luego puso rumbo a Barcelona. Nuestro “pequeño Oliver”, de 395 metros de eslora, navega dispuesto a embocar el estrecho de Sicilia por el norte de Malta, un tramo de navegación muy delicada, de enorme tráfico marítimo en ambos sentidos… y ruta también de las muy pequeñas embarcaciones de refugiados que navegan de sur a norte en penosas condiciones. Son aguas para no perder de vista las pantallas. (En la imagen, el Canal de Suez, primera meta de nuestro Oliver, a mediodía del viernes: los buques en tránsito parecen atiborrar el paso)

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El Elcano regresa a casa

El histórico buque escuela de la Armada Española “Juan Sebastián Elcano” atracó ayer tarde en el muelle de torpederos de la Escuela Naval de Marín, donde fue recibido con aires de fiesta; cientos de personas, curiosos, amigos y sobre todo los familiares de guardiamarinas y , esperaron en la base naval la llegada de los marinos, que de ese modo daban por concluido el 89º viaje de instrucción del bergantín de cuatro palos. Como es costumbre, jueves y viernes van a ser días de puertas abiertas en el buque; después se celebrará, el día de la Virgen del Carmen, las ceremonias de jura de bandera y entrega de despachos, tras la que el buque emprenderá el viaje hacia su base de invierno, en La Carraca, Cádiz.

El viaje del “Elcano” se inició el 12 de marzo, fecha en que fue despedido por la ministra de Defensa, Dolores de Cospedal, que el pasado 5 de julio visitó el buque en el puerto de Amberes. El viaje de instrucción de este año ha tenido dos fases, dado que el buque escuela regreso a su base entre el 1 y el 4 de junio, para estar presente en los actos celebrados con motivo del 300º aniversario de la creación de la Real Compañía de Guardiamarinas; en esa histórica ocasión se celebró una gran parada naval a la que asistieron los reyes don Juan Carlos y don Felipe. El buque, antes, había hecho escalas en Tenerife, Santo Domingo, Nueva York, Dublin y Den Helder, además de Amberes.

En este crucero han recibido formación los 76 guardiamarinas de la 419 promoción del cuerpo general, de la 149 de infantería de marina y de la 92 de Intendencia. Los guardiamarinas del Cuerpo General y de Infantería realizaron en este crucero parte del plan de estudios del cuarto curso de su carrera con asignaturas como navegación, astronomía, táctica anfibia y los de Intendencia realizan el primero de los dos años de sus estudios. Bajo el mando del capitán de navío Victoriano Gilabert Agote, el buque cuenta con una dotación de 24 oficiales, 22 suboficiales, 125 militares de la escala de marinería y tropa y dos maestros civiles.

(En las imágenes, de la Armada Española, vemos el J. S. Elcano en Amberes y navegando a todo trapo)

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El pequeño Oliver

Pasó la huelga, se hizo la normalidad en los puertos, y la actividad, que solo se había visto mermada esporádicamente, se recobró en todos los muelles valencianos. Así las cosas, el 11 de julio ha sido novedad destacable en la dársena Príncipe Felipe la presencia del gigantesco “MSC Oliver”, uno de los mayores portacontenedores del mundo y uno de los cinco que la naviera encargó con las mismas prestaciones, entre los que se cuentan los bautizados como Óscar, Sveva, Zoe y Maya. El buque, que hace la ruta entre Oriente y el Mediterráneo desde el 2015, tiene capacidad para 19.224 teus y una eslora excepcional, de 396 metros. lo que no le impide navegar a 22 nudos ( unos 40 kilómetros hora). Hay en navegación, en servicio para otras compañías, buques mayores, con capacidad para 13.500 y 18.000 teus; pero interesa señalar en este caso que el “pequeño Oliver” ha operado tras hacerlo, días antes, otros buques de la misma empresa con prestaciones gigantes, como el Beatrice y el Pamela. Este último, de 336 metros de eslora, fue presentado como el gran record del puerto de Valencia hace unos diez años, y ahora ha quedado notablemente superado por nuevas generaciones de cargueros.

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